Georges Lemaître (1894-1966)

 

Ce précurseur de la cosmologie moderne est aujourd'hui un personnage un peu oublié. Pourtant c'est lui qui le premier et dès les années 1920 , a eu l'intuition que l'univers avait une histoire et était en évolution , s'opposant ainsi à la conception de tous les savants de l'époque et notamment à ....Einstein.

Ce fils de médecin est né à Charleroi en Belgique en 1894 et dès son plus jeune âge il se distingue par ses facilités en mathématiques et son esprit curieux. Cet appétit de sciences se double d'une vocation religieuse : il sait déjà qu'il sera prêtre.

L'univers de l'abbé Lemaître :" l'hypothèse de l'atome primitif "

 Né de sa réflexion mathématique et corrigeant son concept de 1927 , il a proposé en 1930 ce modèle d'univers connu sous le nom d'univers Lemaître-Einstein ou hypothèse de l'atome primitif et qui prendra plus tard le nom de big-bang. Sa réflexion s'appuie sur les nouvelles données issues de l'observation des spectres de certaines galaxies récemment découvertes.Il interprète quatre ans avant Hubble le décalage spectral vers le rouge comme étant la preuve de l'expansion de l'univers.

L'histoire de cet univers de Lemaître comprend trois périodes :

I/ L'explosion de l'atome primitif.

Il y a 5 milliards d'années existait un noyau de matière hyperdense et instable qui explosa sous forme d'une super-radioactivité.

Cette explosion s'est propagée pendant un milliard d'années et les astronomes en retrouvent les effets dans les rayons cosmiques et les émissions X.

II/ La période d'équilibre ou l'univers statique d'Einstein.

A la fin de l'explosion , un équilibre s'établit entre les forces de répulsion cosmiques à l'origine de l'événement et les forces de gravitation. pendant cette phase d'équilibre (2 milliards d'années) , les noyaux se forment et donnent naissance aux étoiles et galaxies.

III/ La période d'expansion.

Il y a 2 milliards d'années la répulsion cosmique domine à nouveau la force de gravitation .L'univers est en expansion à la vitesse de 170km/s et cette expansion va se prolonger indéfiniment.

 

La réaction de la communauté scientifique est très mitigée. Einstein qualifie cette hypothèse de suspecte car faisant référence au "dogme de la création". C'est aux Etats-Unis qu'elle connaît un certain retentissement . Cependant , ce modèle se trouve confronté aux développements de la physique nucléaire et la nucléosynthèse qu'il implique , ne colle pas avec les données observationnelles. Lemaître délaisse ses travaux en cosmologie et tombe dans l'oubli.

En 1948 George Gamov propose une nouvelle description du début de l'univers et prédit avec quelques erreurs l'abondance des éléments chimiques primordiaux de l'univers. Il prévoit également l'existence du rayonnement cosmologique à 3 K qui sera découvert en 1965 par Penzias et Wilson. ( Les rayons cosmiques n'étant en rien concernés par le début de l'univers).

Gamov est considéré aujourd'hui comme le véritable père de la théorie du big-bang , mais les idées maîtresses étaient déjà bien présentes dans la cosmologie de Lemaître.

Si Lemaître est resté un personnage dans l'ombre des plus grands (Einstein,Eddington,Hubble,Gamov) c'est parcequ'il n'a jamais cherché les honneurs . Par contre il ne doutait jamais de lui sur le plan mathématique. Sa forte personnalité s'exprimait lors des cours qu'il donnait à l'université catholique de Louvain.

Lemaître avait d'excellentes relations avec le Vatican mais un désaccord profond l'a opposé à Pie 12 quand il s'est agi de lier les révélations de la bible avec les avancées scientifiques.Lemaître les séparaient radicalement.

Lemaître meurt en 1966 . La théorie du big-bang est devenue à cette époque le modèle cosmologique dominant.


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