05/11/2002

HE0107-5240

Si vieille et si légère!

 

Norbert Christlieb astronome à l'université de Hambourg (Allemagne) et son équipe ont détecté dans le halo de notre galaxie une étoile géante de première génération et qui pourrait dater du début de la formation de notre univers il y a 14 milliards d'années. Cette étoile baptisée HE0107-5240 et située à 36000 années lumière est exceptionnelle car elle n'est presque uniquement composée que d'hélium , d'hydrogène et d'un peu de lithium qui sont les éléments chimiques présents au tout début de la formation de l'univers. Sa composition en éléments métalliques serait 200 000 fois plus faible que celle du soleil et 20 fois moins que la plus légère étoile connue.

Une étoile est une véritable usine à éléments chimiques. Ceux-ci sont fabriqués par un processus de fusion nucléaire (nucléosynthèse) des éléments légers (He , H) et libération d'énergie. A la mort de l'étoile des éléments plus lourds (carbone , oxygène , azote , fer etc...) sont libérés pouvant contribuer à la formation d'étoiles de seconde génération comme notre soleil.

L'intérêt de l'étude de ces étoiles primitives réside dans le fait qu'elles offrent la possibilité de mieux comprendre la nature du gaz primitif issu du Big Bang.


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